Artigo – Acelerômetro wearable e vibrador ‘dedal’ podem reduzir quedas entre idosos

Pesquisadores japoneses desenvolveram e testaram um dispositivo protótipo – que pode ser usado na ponta dos dedos – que incorpora o conceito de ‘toque leve’ para aumentar o senso de equilíbrio. Se implementado, o dispositivo deve reduzir significativamente a incidência de quedas entre os idosos. Os resultados foram publicados na revista Scientific Reports em 1º de abril.

À medida que envelhecemos, nosso senso de equilíbrio pode ficar prejudicado. O aumento resultante na oscilação postural, por sua vez, aumenta o risco de quedas e consequentes lesões.

Auxiliares como bengalas e andadores ajudam muito, mas pesquisas sugerem que seu uso ou mau uso em certas circunstâncias, como em escadas ou entrar ou sair de veículos, pode realmente agravar o problema de equilíbrio e aumentar o risco de lesões.

A fim de enfrentar o desafio do equilíbrio humano em idosos, nos últimos anos, muitas pesquisas se concentraram no fenômeno conhecido como ‘toque leve’. Mesmo com os olhos fechados, um sujeito que toca levemente uma cortina ou pedaço de papel colocado na frente deles com apenas a ponta dos dedos recebe uma sugestão de estímulo suficiente para reduzir seu balanço. Isso acontece mesmo que uma cortina ou pedaço de papel não possa fornecer nenhum suporte postural da mesma forma que uma bengala ou andador.

Pesquisadores da Universidade Nacional de Yokohama (YNU) e da Universidade Provincial de Hiroshima queriam testar uma maneira de criar um sistema de toque leve virtual (TLV) para obter o mesmo resultado – na verdade, criando uma cortina virtual.

A primeira etapa foi um sistema TLV básico que incorporou um pequeno dispositivo que se encaixa na ponta do dedo de um sujeito – muito parecido com o uso de um dedal – e fornece um ‘empurrão’ vibrotátil quando eles começam a balançar. A avaliação da oscilação nesta primeira tentativa de TLV foi realizada por um sistema de captura de movimento 3D semelhante ao usado por profissionais de efeitos especiais na indústria cinematográfica.

Os testes iniciais em assuntos com este sistema de prova de conceito mostraram resultados equivalentes ao uso de uma cortina física. “O uso de um sistema de captura de movimento tão grande e complexo não é mais prático na vida diária do que uma cortina”, disse Keisuke Shima, professor associado da faculdade de engenharia da YNU e principal autor do estudo.

“Mas os testes em sujeitos vivos mostraram que o conceito funcionou”, acrescentou a pesquisadora do YNU, Mami Sakata, coautora do artigo. “O próximo passo foi transformar o TLV em um sistema que pudesse ser usado no dia a dia.”

Os pesquisadores trocaram o sistema de captura de movimento por um acelerômetro – um dispositivo eletromecânico que mede as forças de aceleração – semelhante ao que é encontrado na maioria dos smartphones. As cutucadas vibrotácteis ainda eram entregues pelo dispositivo dedal vibrotátil.

O sistema TLV acelerômetro e vibrotátil-dedal foi então testado em 150 voluntários com idades entre 60 e 90 anos e novamente descobriu que a oscilação postural foi reduzida tão significativamente quanto uma cortina física.

A configuração do TLV baseado em aceleração é imediatamente prática como um auxílio de equilíbrio na vida cotidiana, pois envolve um sensor e motor simples, leve e compacto. Deve gozar de ampla adoção entre os idosos.

No entanto, os pesquisadores querem melhorar ainda mais seu sistema, tornando o dispositivo ainda mais leve e compacto, e aumentar sua redução da oscilação postural. Para este último aprimoramento, eles precisarão explorar precisamente como o ainda mal compreendido efeito do toque de luz funciona para apoiar o equilíbrio humano.

Rubens de Fraga Júnior é professor de gerontologia da Faculdade Evangélica Mackenzie do Paraná. Médico especialista em geriatria e gerontologia pela Sociedade Brasileira de Geriatria e Gerontologia (SBGG)

Fonte: Keisuke Shima et al, A wearable light-touch contact device for human balance support, Scientific Reports (2021). DOI: 10.1038/s41598-021-85687-4

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